Let’s think about the “local” Union!

Article written by Victor Bonnot, in French and English.

Düsseldorf, North Rhine-Westphalia – Photo by 30daysreplay Marketingberatung on Unplash

Pensons à l’Union au local!

La question de la proximité entre le citoyen et l’Union européenne est une problématique qui agite le monde européen: comment intéresser nos pairs pour le projet de Monnet, Spinelli et Spaak? 

Lors de mes études, j’ai découvert cette Union européenne dont l’histoire se résumait alors à des grandes étapes confuses, aux institutions énigmatiques et aux présidents qui m’étaient inconnus. J’ai pu l’appréhender, l’analyser, l’observer. J’ai compris que c’est pour ce projet que je voulais m’engager. Toutefois, une question restait en suspend. Comment se fait-il qu’elle soit si éloignée de nos territoires ? L’Union européenne, si elle veut combler le fossé qui la sépare des citoyens, doit se rapprocher physiquement d’eux. Pas seulement politiquement, mais également géographiquement: il est nécessaire d’avoir une approche locale de l’Union. Cet article ne représente pas un pamphlet ou un manifeste. Juste une idée qui a émergée dans la tête d’un étudiant attaché à son identité bretonne tant qu’européenne. 

En parallèle de la découverte de l’Europe, j’ai fait de plus en plus face à une problématique récurrente: comment intéresser les citoyens pour cet objet politique qu’ils identifient peu? Et si la solution se trouvait à son échelle la plus locale? 

L’Union au local, c’est de l’action. Nos territoires ont quelque chose que les autres échelles du politique lui jalousent: la confiance des citoyens en ses élus. En effet, dans l’entièreté des États membres, l’échelle locale revient toujours comme celle qui est la plus proche des citoyens en terme de confiance politique: En 2019, la confiance de ces derniers dans les autorités publiques territoriales était en moyenne de 54% lorsqu’elle était en moyenne de 34% pour les gouvernements et les Parlements nationaux (source: Eurobaromètre n°91). De part à leur proximité avec leurs concitoyens, nos élus locaux peuvent jouer un rôle essentiel de pédagogue de l’information européenne. De surcroît, les collectivités territoriales sont en première ligne pour améliorer les échanges culturels, économiques et politiques avec d’autres localités européennes, communiquer —mieux et surtout plus— sur l’utilisation des fonds européens dans le développement territorial ou encore encourager financièrement les mobilités intra-UE.

L’Union au local, c’est aussi de la discussion. Nos territoires représentent également la proximité. En effet, lorsque nous parlons d’ “intérêt général local”, nous abordons des problématiques les plus proches des intérêts individuels des citoyens. Partant de l’idée que l’échelle locale représente l’échelle politique la plus compréhensible et la moins abstraite pour les individus, quelle meilleure occasion pour parler de l’éloignée et absconse Europe que d’en discuter localement! 

Évoquons un instant l’ “espace public européen”, c’est-à-dire un espace de communication dans lequel les citoyens nationaux s’exprimeraient comme citoyens européens sur des thématiques qui les concernent tous. Cet espace, qui est encore aujourd’hui aux débuts de sa construction, ne devrait-il pas se « localiser » pour fonctionner? En effet, même si elle augmente, la compréhension des sujets européens autant que des institutions de l’UE reste très limitée. Globalement, 62% des Européens considèrent comprendre le travail de l’Union, mais cela reste tout de même limité par des disparités existantes entre catégories socio-économiques. Dès lors, améliorer la compréhension de l’Europe passe par la rendre plus proche des intérêts des citoyens. Par exemple, les Consultations citoyennes sur l’Europe organisées en 2018 et ayant pour but de créer une sphère de discussion sur certaines thématiques européennes comme l’environnement ou le social, l’ont été majoritairement par des organisations de la société civile ou par les élus ancrés localement. Ces dernières démontrent alors la possibilité de territorialiser le dialogue européen à travers l’espace public local. Et ainsi, permettre aux citoyens de s’accaparer les sujets européens plus facilement. 

L’Union au local, c’est finalement de la communication. Quelle voix a l’UE dans nos territoires? Si l’action de nos élus locaux et l’installation d’un espace public européen territorialisé sont fondamentales, rapprocher l’Union de ses citoyens ne fonctionnera sans une communication efficace. Pourtant, que ce soit à l’échelle nationale ou régionale, quelle timide voix a l’Europe! Pour répondre à cela, la Commission européenne a notamment lancé en 2016 #EUinmyRegion, qui a pour objectif de mieux comprendre l’action locale européenne et améliorer la visibilité des projets subventionnés par l’Union. Plus de 8000 projets ont ainsi été lancés depuis quatre ans. Bon premier pas de communiquer par soi-même l’effectivité des fonds européens quand il existe un clair manque d’information sur l’action local de l’UE. Toutefois, la majorité des habitants de nos territoires n’a toujours pas conscience que certaines des routes qu’ils utilisent quotidiennement, certaines entreprises avec lesquelles ils collaborent, les légumes qu’ils achètent au marché le samedi ou encore leur jeune voisin qui a trouvé un travail après avoir décroché de l’école sont aussi les conséquences bénéfiques de l’usage des fonds européens. Il est nécessaire aujourd’hui de mieux communiquer sur l’Europe, d’abord sur son action territoriale, mais également renforcer les services d’informations encore mal connus localement qui permettrait de lancer des initiatives et de réellement agir pour faire comprendre aux citoyens ce qu’est l’Union, ses institutions et son action à toutes les échelles. 

Voilà la conclusion de ce bref appel: le local est la première échelle d’accès des citoyens pour comprendre l’Union européenne. L’Union telle qu’elle agit, dans les territoires loin de l’unique et fantasmatique « Bruxelles »; l’Union telle qu’elle doit être, construite sur la proximité locale, concentrée à l’échelle la plus accessible et la plus familière; L’Union telle que nous devons la dessiner, fondée sur la prise de conscience par les citoyens nationaux, habitants de nos territoires, qu’ils sont aussi citoyens européens. 

Let’s think about the « local » Union!

The question of the proximity between the citizen and the European Union is an issue that is stirring the European world: how can we interest our peers in the project of Monnet, Spinelli and Spaak? 

During my studies, I discovered this European Union whose history was then summed up in confused milestones, enigmatic institutions and presidents who were unknown to me. I was able to understand, analyse and observe it. I understood that this is the project I wanted to commit myself to. However, one question remained unanswered. How is it that it is so far from our territories? If the European Union wants to bridge the gap between itself and its citizens, it must move closer to them. Not only politically, but also geographically: there is a need for a local approach to the Union. This article is not a pamphlet or a manifesto. Just an idea that has emerged in the mind of a student attached to his Breton identity as well as his Europeanone. 

The Union at local level means action. Our territories have something that other levels of politics envy: the confidence of citizens in their elected representatives. Indeed, in all Member States, the local level is always the one closest to the citizens in terms of political confidence: in 2019, the confidence of the latter in the territorial public authorities was on average 54%, while it was on average 34% for national governments and parliaments (source: Eurobarometer n°91). Because of their closeness to their fellow citizens, our local elected representatives can play an essential role as pedagogues of European information. Moreover, local and regional authorities are in the front line when it comes to improving cultural, economic and political exchanges with other European localities, communicating – better and above all more – on the use of European funds in territorial development and financially encouraging intra-EU mobility.

In parallel to the comprehension of Europe, I was increasingly confronted with a recurring problem: how to interest citizens in this political project that they identify so little? And what if the solution could be found at the most local level?

The Union at local level is also about discussion. Our territories also represent proximity. Indeed, when we speak of « local general interest », we are addressing issues that are closest to individual interests ofcitizens. Starting from the idea that the local level is the most comprehensible and less abstract political level for individuals, what better opportunity to talk about the remote and abstruse Europe than to discuss it locally! 

Let us talk for a moment about the « European public space », i.e. a space of communication in which national citizens would express themselves as European citizens on issues that concern them all. Should this space—which is still in the early stages of construction— be ‘localised’ in order to be effective? Indeed, even if it is increasing,  the understanding of European issues as well as of the EU institutions remains very limited. Overall, 62% of Europeans consider that they understand the work of the Union (source: Eurobarometer n°91), but this is still limited by existing disparities between socio-economic categories. Improving understanding of Europe therefore means bringing it closer to the interests of its citizens. For example, the European Citizens’ Consultationsorganised in 2018 with the aim of creating a sphere of discussion on certain European issues such as the environment or social affairs, were mainly organised by civil society organisations or locally-based elected representatives. The latter then demonstrate the possibility of ‘territorialising’ the European dialogue through the local public space, thus enabling citizens to make European issues their own more easily. 

And finally, Union at the local level is communication. What voice does the EU have in our territories? While the action of our local elected representatives and the establishment of a territorialised European public space are fundamental, bringing the Union closer to its citizens will not work without effective communication. Yet, whether at national or regional level, what a timid voice Europe has! In response to this, the European Commission has launched in 2016 #EUinmyRegion, which aims to better understand European local action and improve the visibility of projects subsidised by the Union. More than 8000 projects have been launched in the last four years. A good first step for the EU to communicate by itself the effectiveness of European funds when there is a clear lack of information on EU local action. However, the majority of the inhabitants of our territories are still unaware that some of the roads they drive on a daily basis, some of the businesses they work with, the vegetables they buy at the market on Saturdays or their young neighbour who has found a job after dropping out of school are also beneficial consequences of the use of European funds. It is therefore necessary today to implement a better communication about Europe, first of all about its territorial action, but also to strengthen the information services that are still poorly known locally. This would make it possible to launch initiatives and to take real action to make citizens understand what the Union, its institutions and its action at all levels are all about. 

That is the conclusion of this brief thought: the local level is the first level of access for citizens to understand the European Union. The Union as it acts, in areas far from the unique and fantastical ‘Brussels’; the Union as it should be, built on local proximity, concentrated at the most accessible and familiar level; the Union as we must design it, based on the awareness of national citizens, as inhabitants of our territories, that they are also European citizens. 

Article published in February 2020

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